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Zoo de la Palmyre

Le zoo de La Palmyre a été créé en 1966 par Claude Caillé, un homme passionné et tenace dont les atouts les plus moteurs furent son goût pour l’aventure, son talent de pionnier et sa volonté de fer.
Né à Rochefort sur Mer en 1931 dans un milieu modeste de vendeurs de journaux, il commence à travailler à 14 ans avec son père.
Claude a une vingtaine d’années lorsqu’il découvre, grâce à sa femme Irène, le monde des animaux. Dès lors, il n’a plus qu’un rêve : ouvrir son zoo.
Il se plonge dans les livres, étudie la zoologie et débute en 1957 avec un petit zoo ambulant qu’il présente avec sa femme dans les écoles. Accompagnés de leurs deux petits garçons Patrick et Bruno, ils sillonnent la France.
Dans les années 60, Claude part à plusieurs reprises en Afrique. Aidé par les Kikuyus, il capture zèbres, antilopes et girafes. Il s’associe un temps avec Carr Hartley qui capture et vend des animaux aux zoos du monde entier.
De retour en France avec un cheptel d’animaux exotiques, il restait à choisir un endroit pour y installer le jardin zoologique. Claude pense à La Palmyre. Au cœur d’une forêt de pins maritimes, tout proche des plages de sable fin qui bordent l’Océan Atlantique, le site est magnifique.
En juin 1966, le zoo ouvre ses portes avec 60 animaux sur 3 hectares. A la fin du mois d’août, le parc enregistre déjà 129 500 visiteurs. C’est un succès !
Dans l’aventure du zoo, travail et vie de famille sont étroitement mêlés. Claude et Irène adoptent un mode de vie entièrement dévoué aux animaux. Leurs journées commencent tôt et se terminent tard. Les bébés chimpanzés, panthères, lions, dont les mères ne s’occupent pas, sont élevés au biberon par Irène dans la maison familiale. Patrick et Bruno dorment avec les petits guépards, prennent leur bain avec les loutres et commencent très tôt à aider leurs parents dans le parc.
D’année en année, le zoo s’agrandit, embellit et présente de plus en plus d’animaux, 1 600 aujourd’hui. Il est devenu au fil du temps le parc zoologique privé le plus visité de France avec près de 800 000 visiteurs chaque année, l’un des plus renommés d’Europe et un élément phare du patrimoine sentimental de la région. À près de quarante ans d’existence, toujours en constante évolution, le parc de La Palmyre, qui emploie une cinquantaine de personnes à l’année et quarante cinq saisonniers, est resté une entreprise familiale.


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La carte du zoo
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